区块链的应用——(一)疯狂的比特币

区块链近年来受到了媒体、投资界和金融界的广泛关注。其应用之一比特币(Bitcoin)最近交易价格暴涨,一度突破2万元人民币一个。而区块链是比特币的一项核心技术。

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一个区块链是一个去中心化的、分布式存储的、对所有人公开的电子账本或数据库,记录许多计算机的交易数据。它采用链式数据存储结构,用于存储不断增长的数据记录,即区块。每个区块都含有一个时间印章和一个与前一个区块的链接。按照设计,区块链阻止对数据的修改。一旦区块生成,要修改任何一个区块必须同时修改随后的所有区块并勾结网络内大多数的用户。按照功能,区块链可以用作一个开放的、公开的账本,永久记录双方的交易。区块链本身还可以按照程序设计自动发生交易。

因此区块链可以用来存储对真实性、安全性要求很高的数据。以比特币为代表的加密数字货币使用区块链存储交易数据。

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什么是比特币?

比特币是一种去中心化的、匿名的、以文件形式存在的加密数字货币,存储在电子媒介上。比特币也是一个开源的电子支付系统,在互联网上进行用户之间的点对点直接传输,不需要中介。它没有任何政府做后盾,也不与任何实物黄金等大宗商品挂钩。

个人想拥有或者支付比特币,可以在自己的电脑上运行比特币协议软件,或者在运行比特币协议软件的网站上开一个账户。比特币协议软件把一个客户的比特币存在一个叫钱包的文件里,客户可以备份并持有密码。这些软件在网上互相关联,形成一个点到点联接的没有中心控制的网络系统。

比特币的制作需要使用专业的挖矿软件进行,难度越来越大。挖掘比特币的人被称为“矿工”。理论上,比特币可以由任何人通过用计算机挖掘解决比特币网络问题的方案,或者打包交易数据,制作区块赢得。但奖励的比特币数量大约每4年减半,比特币的总数按设计最终将于2140年前逐渐接近2,100万个。全世界目前大约有1,300万个比特币,按目前价格计算,总市值在2,000-3,000亿元之间。

一些围绕比特币的交易所提供比特币与其他传统货币如美元、欧元、日元等的兑换服务。有一些交易所为客户提供比特币的持有、传送和接受比特币的服务。比特币的任何转账交易都由软件进行网络内的全网广播,任何人从任何账户都可以看到所有的交易,查到任何交易历史。交易一旦发生几乎无法篡改,也不能伪造交易记录。

比特币的交易转账由网络节点进行认证,由区块链作为公有的分布式的总账来记录交易。比特币系统没有一个单独的管理者或者中心金库,是第一个去中心化的数字货币。系统的运维由运行比特币协议软件的、互相连接的节点形成的网络提供。

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比特币的特点

➡ 因为像现金一样的高匿名性,方便用于非法交易, 如毒品和人口贩卖,向非法组织付款、捐款,洗钱和逃税等。比特币系统中用户用的是比特币地址,而不用真名,但是在换成传统货币时,比特币交易所可能需要按法律规定收集个人信息。

➡ 适合作为虚拟世界和游戏世界里的货币,可以避免代币系统被取缔、被攻击的风险和代币发行者任意增发的风险。

➡ 许多在线商家接受比特币,如在线赌场、与网络相关的技术公司、非法药店等。还有一些非盈利组织如维基解密等接受比特币的捐款。

➡ 去中心化、分布式的数据计算和存储可以防御网络攻击,保障数据安全、不被篡改。点对点传输,不需要中介。高流动性、低交易费,方便用于网络服务的微小额(1美元以下)支付。超越国界,可能对政府的印钞垄断造成威胁。

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比特币的局限性

➡ 到2017年5月,由比特币制造的区块链的容量已超过110 GB。交易越来越需要专业服务。挖矿需要大量的运算,消耗大量的资源和电力,系统的维护变得越来越费时和昂贵。而随着数据量的增长,比特币面临的最大风险是网络节点(主要是矿工)的中心化。因为制造区块所需的计算机资源变得越来越昂贵,超过51%的算力可能会被实力强的人或集团控制。

➡ 比特币还存在一些技术问题有待解决,比如2017年7月刚刚发生了一次扩容的软件更新,说明此项技术还将继续演变。

➡ 目前对比特币是不是货币这个问题还有争议。作为货币首先需要贮藏价值。尽管比特币难以获得,供应量有限,并且容易验证,但比特币的价格经常大幅波动,所以还不是一个稳定的价值存储媒介。比特币更像是一种交易媒介,提供世界范围的流通手段和支付手段。目前大约有几百万用户使用加密货币钱包,他们大部分用比特币。而且比特币网络的整体价值与活跃用户的数量密切相关。目前中国政府不承认比特币的货币地位,并要求金融机构和支付机构不得开展比特币相关业务。

➡ 交易手续费依然存在。接受比特币的普通商家一般通过比特币服务商进行交易,当客户支付比特币时,服务商接受比特币,兑换成本地货币存入商家的银行账户。比特币交易目前的中介费小于2%,比较而言,信用卡一般收取2%到3%的中介费。未来随着挖矿难度的增加和交易数量的增加,交易费可能会上升。

➡ 因为比特币没有中心控制和匿名的特点,所以难以监管。去中心化的另一个缺点是,如果证明持有比特币的密码(private key)丢了,比特币将永久丢失无法找回。比特币也没有反诈骗功能,比如无法识别比特币的拥有者是否夸大拥有量。

➡ 因担心比特币交易公司与非法交易有染,许多银行不愿意为其提供服务。

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比特币在中国火爆的原因

2013年1月,比特币的交易价格还不到100元1个,到11月已上涨到了8千多元1个。比特币因此进入了中国大众的视野。随后比特币在2014年大跌约60%,而最近又突破了2万元。据报道,2016下半年,人民币交易占全球比特币交易量的90%以上。沙利文认为,比特币在中国如此火爆的原因主要包括:

➡ 海外投资:中国的股市目前不受大众信任,房地产市场被限制交易,国内可以容纳不断增长的可投资资金的途径较少。中国的外汇管制和海外投资限制,使可以在全球自由流动并被一些国家认可的比特币受到一部分中国投资者的追捧。现在德国、日本、加拿大、澳大利亚和韩国等国已经承认了比特币的货币地位。

➡ 投机:比特币是一种革命性的货币,而且总数固定在2100万个,得到了那些喜欢赌博和投机的中国人的青睐。另外人民币国际化的趋势使一些人担心,人民币自由兑换后由于国人对外币需求上涨,人民币汇率可能会下跌,于是用比特币来分散风险。

➡ 价格操纵:由于交易各方可以隐藏自己的真实身分,而且一个人可以免费开无数个账户,所以交易价格容易被人为操控,并不一定总是反映比特币的真实价格。

沙利文全球合伙人兼大中华区总裁王昕博士指出,基于区块链技术,比特币的创新之处包括其匿名性、稀缺性、去中心化、数字化、数据安全性等特点。

央行可以借鉴比特币的技术,促进人民币的国际化和数字化,发行法定数字货币。这样既可以在电子支付时实现匿名来保护消费者的个人隐私信息,又可以让监管机构在必要时追踪数字人民币,还可以降低交易成本,提高支付效率。

另外政府可以主动参与比特币的挖掘、交易,以获取最新的区块链技术,遏制境内的不法行为,找出化害为利的方法。

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